Une brève histoire du steel drum


Steel drum Metal Sounds

Un tambour fabriqué à partir d’un bidon.

Le steel drum (steeldrum ou steelpan ou tout simplement « pan ») a été le fruit d’une évolution empirique dans l’île de Trinidad et Tobago.

La population africaine utilisait traditionnellement les tambours de peau et tout ce qui était (et est toujours) susceptible d’être percuté et d’émettre un son intéressant. A l’origine des débuts du steeldrum, l’île évoluait dans un contexte social difficile.

Un grand nombre d’ethnies cohabitait comme il pouvait (Africains en majorité, Européens, Indiens, Chinois…). L’île était sous domination britannique avec ce que cela peut laisser supposer de rigidité et de différences sociales, d’autant plus que la population africaine sortait tout juste de l’esclavage.


Le steel drum : une percussion avec une histoire riche et liée aux mouvements sociaux


Il y eu donc une période de conflits sociaux assez violents qui amenèrent les autorités à interdire les manifestations trop risquées comme les carnavals. Par extension la pratique du tambour traditionnel a été proscrite. A donc suivi une période de contournement de la loi durant laquelle les habitants se sont reportés sur les bambous qui coupés à différentes longueurs émettaient des sons plus où moins graves qui annonçaient déjà les polyphonies sur bidons à venir. Après les bambous vinrent les objets métalliques de toutes sortes, bruts où modifiés, dont les boites de conserves, les poubelles métalliques (apparemment un grand succès) et enfin les bidons de pétrole vers les années 40.

La population a commencé à reproduire sur les bidons les bosses (consécutives aux coups répétitifs) qui produisaient des sons différents selon leur taille afin d’améliorer la musicalité de ces nouveaux instruments, et s’est lancée dans un vaste chantier populaire et continu durant une cinquantaine d’années, pour aboutir à ces merveilleux instruments considérés comme les derniers instruments acoustiques inventés (faisant l’objet d’une pratique effective).


La fabrication traditionnelle


Fabrication du steel drum

L’accordage par martelage

Le steeldrum est entièrement conçu par martelage à partir d’un fond de bidon, et selon plusieurs étapes :

  1. Le fond plat du bidon est martelé longuement afin d’obtenir une cuvette plus ou moins profonde selon l’instrument construit (jusqu’à plus de 20 cm de profondeur) qui est ensuite lissée.
  2. Des notes sont tracées à l’aide de gabarits, toujours en fonction de l’instrument voulu et selon un ordre généralement standardisé.
  3. Le contour des notes est martelé afin de faire ressortir les futures notes et de créer des tensions qui permettront d’obtenir des sons musicaux
  4. Le contour des notes est gravé à l’aide d’un poinçon afin de délimiter les espaces et d’isoler les futurs résonateurs.
  5. L’instrument est ensuite re-lissé, puis coupé à une hauteur proportionnelle au registre choisi, et enfin brûlé afin de ré-équilibrer les tensions induites par le martelage.

L’instrument est ensuite prêt à être accordé, toujours par martelage. Les notes sont assouplies progressivement et différents paramètres sont ajustés par martelage de la surface des notes : taille de la surface, hauteur de la note, tensions du métal, réglage des harmoniques et autres… Chaque note juste demande l’accordage de trois à quatre fréquences, soit près de 75 fréquences pour un seul « ténor ».


Les steel bands


Steelband : orchestre de steel drums

L’identité des quartiers de Port of Spain

Ce sont les orchestres qui jouent du steeldrum. Comme tout orchestre, il peut avoir des formes très différentes, du trio qui joue sur des « singles » selon certaines tonalités à des formations « chromatiques » gigantesques rassemblant plus d’une centaine de musiciens jouant jusqu’à sept voix différentes.

La plupart des styles musicaux peuvent être interprétés, du classique au jazz en passant par le calypso ou le musette. D’origine populaire, le steeldrum a véhiculé son caractère d’instrument pour tous, c’est pourquoi les steelbands sont traditionnellement ouverts à tous sans distinction d’âge, de sexe ou de milieu social.


Metal Sounds, de la fabrication à l’import


L’entreprise française Metal Sounds a été créée en 2011 par Philippe Maignaut, fabricant de steel drums depuis 1991, et 2 associés (Cédric Aimé, également gérant de la SARL Djoliba Percussion et lutherie, et Marc Guilliou). Le savoir-faire et l’expérience de Philippe nous ont permis de développer de nouveaux instruments, inspirés du steel drum et du Hang® inventé par la société Suisse Panart®.

Ainsi, la fabrication Spacedrum® (handpan) et le Zenko® (steel tongue drum) occupent aujourd’hui 6 personnes à plein temps, répartis en 2 ateliers dans le sud de la France. De fait, le temps nous manque pour poursuivre la fabrication des steel pans, c’est pourquoi nous avons décidé d’aller chercher le meilleur du Pan directement sur l’île qui l’a vu naître : Trinidad et Tobago.

Nous nous sommes adressé à une véritable référence du steelpan : Merlin « Mutt » Gill et son fils Mazzini Gill. Depuis 2014 nous importons, par voie maritime, pratiquement tous les modèles de steel drums qui existent, du ténor au 6 bass, et les proposons sur notre site en disponibilité immédiate. Avant chaque envoi nous vérifions le « tuning » (accordage) des instruments, pour le plus grand plaisir de Philippe qui retrouve ainsi ses premières amours !


Pour vous informer sur les steelbands